Dalam kamus, kata jaringan atau network berarti atau didefinisikan sebagai sebuah sistem atau sekumpulan dari orang-orang atau hal-hal yang saling berhubungan. Dalam dunia komputer, jaringan komputer berarti dua atau lebih komputer yang terhubung satu sama lain dan dapat berbagi sumber daya seperti data, aplikasi, koneksi internet, peralatan atau perangkat seperti printer, mesin fax dan sebagainya.

Saat ini jaringan komputer tidak hanya melibatkan satu atau beberapa komputer saja tapi melibatkan koneksi jutaan komputer yang tersebar di seluruh penjuru dunia, jaringan komputer yang luas tersebut sebenarnya terdiri atas kelompok-kelompok network mulai dari yang kecil dengan teknik yang sederhana sampai kepada kelompok atau kategori network yang lebih luas dengan pengaturan teknis yang rumit. Tujuan utama pembagian jenis-jenis jaringan komputer adalah untuk memudahkan dalam mengatur mekanisme teknis koneksi yang terjadi dan juga memudahkan dalam proses troubleshooting.

Untuk mengetahui dan memahami bagaimana pengelompokan atau pembagian network maka sebaiknya simak pembahasan berikut terkait jenis-jenis jaringan komputer:

1.    Personal Area Network atau PAN
Personal area network adalah jaringan yang menghubungkan perangkat seperti komputer dan perangkat peripheral seperti printer, handphne atau smartphone. Beberapa ciri khas yang menandai sebuah jaringan PAN adalah sebagai berikut:
a.    Media yang digunakan untuk koneksi adalah Bluetooth dan Infra Red yang dikenal sebagai Infrared Data Association (IrDA)
b.    PAN dapat dipakai untuk koneksi ke jaringan yang lebih luas seperti internet melalui koneksi infra red ke modem. Sekarang rasanya sudah tidak ditemukan lagi koneksi model seperti ini.
c.    Cakupan pada koneksi PAN sangat terbatas kurang lebih beberapa meter saja ( paling jauh 3 meter untuk koneksi Bluetooth )
d.    Tidak membutuhkan pengetahuan dan teknologi yang tingi untuk  implementasi dan pemeliharaan jaringan.
e.    Kecepatan akses atau koneksi cukup tinggi tapi jangkauannya terbatas

2.    Local Area Connection atau LAN
Sesuai namanya jaringan LAN merupakan jaringan yang menghubungkan komputer-komputer secara terbatas pada:
a.    Area atau wilayah geografik yang luasnya sangat kecil seperti sebuah lantai dari suatu gedung, bagian dalam sebuah rumah, dalam sebuah kantor kecil. 
b.    Jumlah komputer yang tidak lebih dari 30 komputer
c.    Sebuah bagian atau divisi dari sebuah perusahaan, seperti bagian sales, administrasi, accounting, dan sebagainya.
d.    Perangkat jaringan yang dipakai cukup hanya menggunakan hub dan switch.
e.    Media komunikasi yang dipakai biasanya terdiri atas kabel atau kombinasi dari media kabel dan wireless.
f.    Sebuah LAN sifatnya private atau tidak bisa diakses oleh komputer lain yang berada diluar LAN tanpa seijin dari pengelola LAN tersebut.
g.    Kecepatan akses atau koneksi sangat tinggi
h.    Tidak membutuhkan pengetahuan dan teknologi yang tingi untuk merancang, implementasi dan pemeliharaan jaringan.
i.    Pengguna jaringan LAN bisa membangun infrastruktur jaringan sendiri.

3.    Metropolitan Area Network  atau MAN
MAN adalah jaringan yang menghungkan komputer-komputer yang berada dalam cakupan area yang luasnya lebih besar dari cakupan area sebuah LAN, mulai dari yang setara lingkungan kampus sampai mencapai sebuah kota besar. Ciri dan karakter MAN adalah sebagai berikut:
a.    MAN menghubungkan berbagai LAN yang berada dalam area cakupan MAN
b.    Media komunikasi yang dipakai sangat beragam, mulai dari kabel, tanpa kabel, dan fiber optic.
c.    Media tanpa kabel yang dipakai adalah microwave, laser dan wifi.
d.    Menggunakan perangkat jaringan yang sangat beragam mulai hub, switch, router sampai firewall.
f.    Membutuhkan pengetahuan dan teknologi yang cukup tingi untuk merancang, implementasi dan pemeliharaan jaringan.
g.    Kecepatan akses atau koneksi bervariasi, tergantung dari media yang digunakan.

4.    Wide Area Network atau WAN
WAN adalah jaringan komputer yang menghubungkan komputer-komputer dan perangkat jaringan yang tersebar atau mencakup area yang sangat luas, antara satu kota dengan kota lain, antar pulau, antara negara dan antar benua. Dengan WAN komputer-komputer yang terhubung bisa saling mengakses atau berbagi informasi atau sumber daya ( resources ) seolah-olah berada dalam local area.  
Beberapa hal yang menjadi karakter dari WAN adalah:
a.    Butuh perangkat jaringan seperti router.
b.    Media komunikasi yang dipakai sangat beragam, mulai dari kabel, fiber optic sampai koneksi via satelit menggunakan VSAT.
c.    Selain koneksi via media fisik bisa juga digunakan metode virtual seperti VPN untuk mengkoneksikan komputer-komputer yang lokasinya sangat berjauhan.
d.    Umumnya koneksi WAN cukup lambat karena delay waktu akibat jarak yang jauh atau pun karena keterbatasan infrastruktur jaringan.
e.    Pengguna jaringan WAN tidak bisa membagun atau menyediakan infrastruktur jaringan sendiri, harus menyewa kepada penyedia  atau WAN provider. 
f.    WAN bersifat private atau tertutup bagi komputer lain di luar sebuah WAN.

5.    Internet
Menurut saya internet adalah kombinasi dari semua jenis jaringan komputer yang ada mulai dari PAN sampai WAN. Internet merupakan jaringan WAN yang bersifat public atau umum, siapa saja yang terhubung dengan internet bisa mengakses sumber daya mana pun yang bisa diaksesnya namun tingkat wewenang untuk mengakses diatur atau berada ditangan oleh si pemilik sumber daya tersebut. Internet secara infratruktur fisik merupakan perpaduan antara infrastruktur PAN, LAN, MAN dan WAN. Sangat kompleks memang tapi itu bukan urusannya pengguna, penyedian koneksi adalah bagian dari penyedia jasa internet, kita sebagai penggunan tinggal memakainya saja.

Kesimpulan tentang makna  networking sesungguhnya adalah bagaimana komputer-komputer yang ada meskipun berbeda lokasi bisa terhubung satu dengan yang lain dan saling berbagi informasi.

Sumber gambar:ganderssen1